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El BearExtender Turbo lleva Wi-Fi 802.11ac a los Macs más antiguos

El nuevo estándar de red Wi-Fi 802.11ac ha estado disponible para los consumidores durante varios años, pero sólo recientemente Apple ha añadido esta función a su línea de Mac portátiles y de sobremesa. Presentado con el MacBook Airs de 2013 en el último WWDC del año pasado – y posteriormente implementado en el modelo del año 2013 iMac , y Mac Pro – 802.11ac proporciona ancho de banda mucho más rápido y solidez de red que el antiguo estándar 802.11n.

Mientras que los nuevos propietarios de Mac con un requisito previo 802.11ac router pueden disfrutar de todos los beneficios de 802.11ac, los millones de propietarios de Mac con modelos anteriores a 2013 han sido dejados de lado. Afortunadamente, el nuevo BearExtender Turbo está aquí para ofrecer al menos a algunos de estos propietarios una solución novedosa, así como la promesa de velocidades casi nativas de 802.11ac. La compañía nos prestó una unidad para que la revisáramos, y hemos pasado las últimas semanas sometiéndola a nuestro proceso de pruebas. Siga leyendo para conocer nuestras impresiones, puntos de referencia e imágenes.

Descripción general

El BearExtender Turbo es un dispositivo USB de 80 dólares que contiene un chip externo 802.11ac y antenas. Con la posibilidad de actualizar la tarjeta Wi-Fi interna de un Mac a imposibilidad práctica , el objetivo de BearExtender Turbo es llevar la misma capacidad 802.11ac a un Mac antiguo a través de USB.

El dispositivo en sí es diminuto, con una huella sólo un pelo más larga que una tarjeta de crédito de tamaño estándar. Las medidas oficiales dadas por BearExtender indican 3,5 pulgadas de ancho, 2,2 pulgadas de profundidad y 0,4 pulgadas de alto (sin incluir las antenas).

La base está construida de plástico blanco, un diseño que se habría mezclado muy bien con los productos de Apple de 2004, pero que choca un poco con el mundo actual de los dispositivos de aluminio y vidrio. Dos antenas ajustables y removibles se extruyen desde la parte superior derecha.

Un único puerto «Micro B» USB 3.0 es accesible en el lado izquierdo, y los usuarios encontrarán un cable USB 3.0 de 2 pies en la caja, junto con un CD que contiene el software necesario y las instrucciones de instalación.

el BearExtender Turbo no es un sustituto perfecto para el 802.11ac nativo, pero puede ofrecer una gran mejora sobre el 802.11n

En general, el BearExtender Turbo es ligero, casi sorprendentemente. La construcción plástica y el pequeño factor de forma dan como resultado un peso neto de sólo 1,8 onzas. Esto le da al dispositivo un aspecto casi barato, especialmente comparado con el peso sólido y la densidad de algunos Macs modernos. El BearExtender Turbo es tan ligero, de hecho, que la rigidez del cable USB puede hacer que la base se mueva hacia arriba en un extremo, porque simplemente no hay suficiente peso para contrarrestar el par moderado del cable.

Afortunadamente, tal ocurrencia no afecta la funcionalidad del dispositivo, y con un poco de cuidado en la colocación del cable, la mayoría de los usuarios no tendrán ningún problema.Además, el tamaño del BearExtender Turbo lo hace ideal para viajar, y cuanto menos peso se añada a nuestras bolsas para portátiles, mejor.

Configuración y uso

Desafortunadamente, el BearExtender Turbo no es realmente «plug and play»; los usuarios necesitarán instalar el software de la compañía para que funcione.

La configuración consiste en instalar el software BearExtender (que requiere un reinicio) y, a continuación, habilitar un nuevo servicio de red en Preferencias del Sistema> Red (el software le guía a través de este proceso). La magia de añadir 802.11ac a Macs más antiguos requiere controladores y software especializados, por lo que una vez que todo esté instalado, utilizarás el software BearExtender Turbo , y no la gestión Wi-Fi integrada de OS X, para unir y configurar tus conexiones de red inalámbricas.

Además de volver a aprender los viejos hábitos de gestión Wi-Fi, la necesidad del software del BearExtender Turbo también plantea algunos problemas. En primer lugar, deberá iniciar la aplicación BearExtender para conectarse a una red Wi-Fi nueva o volver a conectarse si se pierde la conexión. Si la aplicación se cierra o se bloquea, no podrá restablecer o cambiar su configuración hasta que la aplicación se vuelva a iniciar.

En segundo lugar, se necesita un poco más de tiempo para obtener una conexión válida, en comparación con el administrador de red OS X incorporado, al despertar a un Mac de la suspensión. En nuestras pruebas con un MacBook Air de 13 pulgadas de 2013, nos llevó unos 10 segundos desde que abrimos la tapa hasta que pudimos obtener una conexión de red con el BearExtender Turbo, en comparación con los menos de 5 segundos que nos tomó con la red integrada. Esta es una diferencia menor, sin duda, pero una de las muchas ventajas y desventajas de usar una solución 802.11ac del mercado de accesorios.

Sin embargo, una vez instalado y funcionando, el BearExtender Turbo funciona como se ha anunciado. No tuvimos problemas para conectarnos a redes 802.11n o 802.11ac tanto en las bandas de 2.4GHz como en las de 5GHz, y no hubo conflictos de software u otros problemas a considerar; desde la perspectiva del Mac, el BearExtender Turbo es sólo otra interfaz de red, y casi todas las aplicaciones y servicios funcionan de la misma manera que con una tarjeta Wi-Fi nativa.

Puntos de referencia

Para determinar el rendimiento del BearExtender Turbo, hemos establecido una serie de pruebas para medir el ancho de banda tanto en términos sintéticos como reales. Nuestro equipo de pruebas incluía un 2011 MacBook Pro de 15 pulgadas (sin 802.11ac), un 2013 MacBook Air de 13 pulgadas (con 802.11ac), un 2013 Mac Pro para que actúe como servidor de nuestras pruebas de transferencia, una 2013 802.11ac AirPort Time Capsule , y una 5th Generation 802.11n AirPort Extreme .

Primero, comencemos con JPerf , una herramienta de prueba de ancho de banda que nos da los máximos resultados de ancho de banda para una configuración determinada. Estas pruebas se realizaron con el MacBook Air 2013, y esperamos comparar el rendimiento de 802.11n (tanto en las bandas de 2,4 GHz como en las de 5 GHz), el rendimiento nativo de 802.11ac del Air y el BearExtender Turbo. En estas configuraciones, el BearExtender se conectaba al MacBook Air a través de USB 3.0.

Como puede ver, el BearExtender Turbo no es un sustituto perfecto para el 802.11ac nativo – el chip nativo es un 17% más rápido – pero ofrece una gran mejora con respecto a las velocidades 802.11n. Sin embargo, aunque interesantes, estas pruebas representan el máximo rendimiento sintético de una configuración dada, y no el tipo de velocidades que un usuario medio podría esperar. Por lo tanto, también intentamos probar varios escenarios del mundo real.

Una actividad común en una red local es la transferencia de archivos pequeños, como imágenes, de un ordenador a otro o a un dispositivo NAS de copia de seguridad. Hemos creado una carpeta de 1.000 imágenes JPEG de aproximadamente 3 MB cada una. Esta carpeta se colocó en la unidad SSD del MacBook Air y se copió a través de AFP al Mac Pro, que estaba conectado directamente al router AirPort. La transferencia se realizó tres veces para cada configuración de red y se cronometró con un cronómetro. Los resultados reportados en la tabla de abajo son el número promedio de segundos de todos los intentos de cada configuración.

En este escenario del mundo real, se revela el mismo patrón que la prueba de JPerf. El BearExtender Turbo no puede igualar el rendimiento nativo de 802.11ac, pero ofrece una mejora impresionante con respecto a las velocidades de 802.11n.

Otra tarea común es la transferencia de archivos grandes, como los vídeos. Utilizamos la versión iTunes HD 720p de 2009 Star Trek para probar el ancho de banda en megabits por segundo. Como antes, todas las pruebas se realizaron tres veces y los resultados se promediaron para formar la tabla de abajo.

Aquí, el BearExtender Turbo empieza a revelar algunas limitaciones. Mientras que la película de 4,45 GB se transfirió a una velocidad media de 435 megabits por segundo con 802.11ac nativo, con el BearExtender Turbo sólo consiguió unos 263 megabits por segundo. Esto sigue siendo un 19 por ciento más rápido que 802.11n a 5GHz, pero es una ventaja mucho menor en esta prueba.

El BearExtender Turbo tiene antenas dobles que parecen más capaces que las antenas integradas en los MacBooks. Por lo tanto, también queríamos probar si el BearExtender podía ofrecer a los usuarios un mejor rendimiento a largas distancias, permitiendo una mayor flexibilidad en la configuración de la red doméstica. Después de todo, los primeros productos de la compañía eran dispositivos destinados a mejorar la recepción de señales Wi-Fi débiles.

Las oficinas de TekRevue están ubicadas en un edificio comercial de gran altura con cientos de redes inalámbricas competidoras de otros inquilinos del edificio y negocios vecinos. Probamos el ancho de banda desde dos lugares:

Ubicación 1: fuera de nuestra oficina y al final del pasillo unos 30 pies. Desde esta ubicación, la señal debe pasar a través de tres paredes y competir con otros dos routers muy cerca.

Ubicación 2: el rincón más alejado del edificio, aproximadamente a 120 pies de distancia a través de seis paredes, un hueco de ascensor y varios routers más de la competencia. Esto es lo más lejos que pudimos llegar sin perder la capacidad de recibir una señal utilizando la conexión Wi-Fi nativa del MacBook Air.

Tenga en cuenta que el Wi-Fi de 2,4 GHz ofrece un mayor alcance que el de 5 GHz, por lo que estas pruebas se realizaron a 802,11n 2,4 GHz. Recuerda, aquí no sólo nos interesa la velocidad, sino que queremos ver la velocidad utilizable a distancia.

La configuración de nuestra oficina es más desafiante para la conectividad Wi-Fi que la del usuario residencial promedio. Aún así, el BearExtender Turbo parece ofrecer algunas ventajas cuando se trata de la gama. Tanto el BearExtender como el Wi-Fi integrado del Air funcionaron de la misma manera desde la ubicación 1. Pero en el desafiante emplazamiento 2, el BearExtender ofrecía velocidades un 203 por ciento más rápidas. Por supuesto, las transferencias de archivos dentro de la red a 9.7Mbps serán agotadoras, pero esa es una velocidad perfectamente aceptable para navegar por la Web desde un área que de otro modo podría ser inutilizable.

USB 3.0 aún no es lo suficientemente ubicuo como para hacer del BearExtender Turbo una actualización atractiva para la mayoría de los propietarios de Mac

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Antes de concluir, queríamos examinar un factor muy importante que hasta ahora hemos pasado por alto. Ten en cuenta que todas las pruebas anteriores se realizaron mientras el BearExtender Turbo estaba conectado al puerto USB 3.0 del MacBook Air. Pero sólo hay una generación de Macs (los modelos 2012) que tienen USB 3.0 pero no 802.11ac. ¿Y qué pasa con el rendimiento en los Macs más antiguos con sólo USB 2.0? No te dejaremos en suspenso: los resultados no son buenos.

He aquí otra prueba de JPerf utilizando el BearExtender Turbo conectado a través de USB 2.0 al MacBook Pro de 15 pulgadas de 2011:

Estos resultados no se intercambian por error; el BearExtender Turbo en una red 802.11ac, conectado a través de USB 2.0, es en realidad más lento que el Wi-Fi nativo del MacBook Pro mientras está conectado a través de 802.11n a 5GHz. El software BearExtender reporta una conexión sólida a una negociación máxima de 867Mbps, pero el límite de ancho de banda USB 2.0, más cualquier sobrecarga de software, resulta en velocidades más lentas.

Esta tendencia no se limita a las referencias sintéticas. Aquí está nuestra prueba de transferencia de archivos de vídeo utilizando la misma configuración USB 2.0:

Una vez más, el BearExtender Turbo viene más lento, esta vez en un 8 por ciento. Así que mientras que el BearExtender ofrece un rendimiento impresionante en algunos escenarios, la interfaz USB puede ser un cuello de botella clave que debe tenerse en cuenta.

Conclusiones

El BearExtender Turbo es un modelo relativamente asequible (a pesar de un precio de venta al público de $80, precios de calle están actualmente rondando los $70), portátiles, y una forma fácil de usar de mejorar significativamente sus velocidades y alcance de Wi-Fi, pero sólo si posee ciertos modelos de Mac: específicamente, los Macs de la era 2012 y cualquier Macs soportado que no tenga de 5GHz. Con USB 3.0 esta cosa puede volar, y es más rápido que 2.4GHz 802.11n, incluso mientras está conectado a través de USB 2.0. Pero con el cuello de botella del ancho de banda USB 2.0, no tiene sentido invertir en el BearExtender Turbo si se tiene en cuenta su rendimiento en comparación con el 802.11n de 5 GHz.

Y eso es una pena, porque realmente no hay nada que se pueda hacer para superar estas limitaciones. 802.11ac simplemente ha superado el ancho de banda máximo que el USB 2.0 puede ofrecer, y el USB 3.0 aún no es lo suficientemente ubicuo como para hacer del BearExtender Turbo una actualización atractiva para la mayoría de los propietarios de Mac. Incluso aquellos para los que no se aplican las limitaciones tendrán que tener en cuenta las diversas peculiaridades de la configuración del BearExtender, como el requisito de mantener abierta la aplicación del dispositivo si necesita cambiar o volver a conectarse a una red, y el ligero retraso tras la suspensión antes de que se negocie la conexión de red.

Pero no nos malinterpreten. Si tu Mac cumple los criterios recomendados anteriormente, como un Retina MacBook Pro de mediados de 2012 con USB 3.0, la actualización al BearExtender Turbo es muy sencilla. Por $70, puedes aumentar significativamente el rendimiento de tu Mac en tu red inalámbrica local. Tal actualización no mejorará su ancho de banda de Internet , por supuesto (a menos que sea uno de los afortunados con una conexión de fibra gigabit), pero su transmisión por secuencias de medios locales, las copias de seguridad de Time Machine, las transferencias de archivos y el uso compartido de pantalla mejorarán considerablemente a velocidades 802.11ac casi nativas.

Puede recoger el BearExtender Turbo ahora mismo en una variedad de tiendas, incluyendo Amazon y Newegg . Requiere OS X 10.6 Snow Leopard o superior y USB 2.0 o superior. BearExtender ofrece una política de devolución de 45 días y una garantía de 1 año . Sólo asegúrate de tomar un 802.11ac router , también, si no tienes uno.

Nota: Algunos propietarios de BearExtender Turbo informan que el dispositivo funciona sin controladores en Windows 8. No hemos podido verificar esto de forma independiente, pero actualizaremos esta nota una vez que lo hagamos. Oficialmente, BearExtender sólo anuncia la compatibilidad con Mac OS X.